伟大的科学家不必是数学能手

哈佛大学退休教授、生物学家、蚂蚁研究权威 E.O.Wilson 以切身体会和个人经历,并结合达尔文的例子指出,世界上大多数最成功的科学家在数学上与初学者没多少差别。然而,高等数学是《大学物理》课程的基础,也是所有理工科学生的基础课。

在 E.O.Wilson 从教数十年中,观察到许多聪明的学生都因为数学水平不高而不敢进入学术界。这其实是误解,此种错误观念必须得到纠正。他以自己为例,称他直到大一才开始学代数,32岁在哈佛获得终身教授时才抽出时间学微积分,他所在班级的同学年龄只有他的一半大,甚至还包括他的学生在内。但他克服自己的骄傲,学会了微积分。科学界的先驱很少是从纯数学中汲取创意作出伟大的发现的,科学的灵感来源于艰苦的工作和专注。如果一位科学家在研究中遇到了难以克服的障碍,他们可以去寻找合作者。从数学家和统计学家中寻找到合适的合作伙伴要比数学家和统计学家寻找到能利用他们方程式的科学家简单的多。牛顿发明微积分是为了将想象化为现实,而达尔文的数学能力几近于无,但通过积累大量数据他能找到应用数学的地方。成为一位有抱负的科学家,关键的第一步是找到一个他们感兴趣的主题然后投入进去。

看到这个报道让我不禁出了一身冷汗。刚好我是大学教师,讲授物理方面的课程。在讲授《大学物理》课程中最经常遇到的问题是,学生虽然刚学习过微积分,可是有很多人连微分元是什么东西都搞不清楚,甚至写不出完整的一个积分式子。可是,向量、微积分简直就是《大学物理》的基础 —— 虽然讲道理不需要数学,可要解决问题,还是得借助数学。我曾因此而发牢骚,提醒大家克服数学困难。

我不觉得自己的“提醒”是错误的。可是,如何与这位教授的观点结合呢?有心人不妨去读读华尔街日报上的这篇文章:Great Scientist ≠ Good at Math©

本文发表于水景一页。永久链接:<http://cnzhx.net/teaching/2013/04/great-scientists-not-all-good-at-math/>。转载请保留此信息及相应链接。

雁过留声,人过留名

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